Por Kendra Pierre-Louis

Con velocidades del viento que pueden superar las 180 millas por hora, los huracanes generalmente no se consideran lentos. Sin embargo, los ciclones tropicales, que incluyen huracanes, se han vuelto más lentos desde mediados del siglo 20, dicen los investigadores. Eso puede significar malas noticias para las personas que residen en su camino.

Un estudio publicado el miércoles en la revista Nature se centra en lo que se conoce como velocidad de traducción, que mide qué tan rápido se mueve una tormenta en un área, digamos, desde Miami hasta el Panhandle de Florida. Entre 1949 y 2016, la velocidad de traducción de los ciclones tropicales disminuyó un 10 por ciento en todo el mundo, según el estudio. Las tormentas, en efecto, se adhieren a los lugares por un período de tiempo más largo.

Los huracanes persistentes pueden ser un problema, como aprendieron los texanos el año pasado cuando el huracán Harvey se estancó en el estado , causando inundaciones devastadoras y miles de millones de dólares en daños. La tormenta dejó caer más de 30 pulgadas de lluvia en dos días y casi 50 pulgadas durante cuatro días en algunos lugares . Un informe publicado este mes por el Condado de Harris , que incluye a Houston, encontró que las precipitaciones de Harvey excedieron todos los eventos de inundación conocidos en la historia de Estados Unidos desde 1899.

 Los totales de lluvia realmente muy altos se debieron a que la tormenta avanzó tan lentamente”, dijo Deanna, una profesora de ciencias atmosféricas de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, que no participó en la nueva investigación. “La gran cantidad de lluvia que saldrá de una tormenta tropical o un huracán de todos modos cayó en el mismo lugar durante un largo período de tiempo”.

Para analizar los cambios en las velocidades de traducción, James Kossin, un científico del clima con los Centros Nacionales de Información Ambiental en la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, aprovechó un conjunto de datos globales sobre las tormentas tropicales pasadas. Los datos incluyen estimaciones de la latitud y la longitud de cada centro de tormenta con nombre en intervalos de seis horas.

Al comparar las posiciones de una tormenta dada con el tiempo, el Dr. Kossin pudo medir qué tan rápido se había movido a través del paisaje. Luego calculó las velocidades promedio de las tormentas de un año a otro y descubrió que los ciclones tropicales se habían ralentizado con el tiempo.

Hay limitaciones para el análisis, dijo el Dr. Por lo tanto. El estudio no dice qué parte de la lluvia adicional producida por una tormenta como Harvey fue causada por la tormenta que se quedó en un lugar, en comparación con otros factores contribuyentes, como las inusualmente cálidas aguas oceánicas que alimentaron el huracán.

También está la cuestión de qué está causando la desaceleración. El nuevo documento es un estudio basado en el análisis de observaciones, por lo que no responde esa pregunta directamente. Pero una evidencia más amplia sugiere que el cambio climático está jugando un papel.

Los cinturones de viento conocidos como vientos de dirección son responsables de mover los huracanes a lo largo de sus caminos. “Los huracanes son transportados pasivamente por los vientos en que están sentados”, dijo el Dr. Kossin. “No es exactamente como un corcho en una corriente, pero tampoco demasiado diferente”.

Los vientos de dirección extraen energía de las diferencias de temperatura entre los trópicos y los polos. Pero debido al cambio climático, esa diferencia de temperatura está disminuyendo, lo que debilita los vientos. Los vientos de dirección más lentos mueven los huracanes más lentamente.

Agregando a la evidencia, los investigadores del Centro Nacional para la Investigación Atmosférica compararon simulaciones por computadora de 22 tormentas pasadas con simulaciones de esas mismas tormentas basadas en las condiciones climáticas futuras. Descubrieron que las velocidades promedio de traducción de huracanes se ralentizaban en las simulaciones futuras. The Journal of Climate publicó sus conclusiones este año.

Un creciente cuerpo de investigación muestra que los huracanes son cada vez más peligrosos. Un análisis reciente realizado por destacados científicos del clima, aunque no fue un estudio revisado por pares, sugirió que incluso cuando los vientos que mueven los huracanes a lo largo se vuelven más débiles, los vientos en el interior de los huracanes se vuelven más fuertes .

Las amenazas no están limitadas a aquellos que viven a lo largo de las costas.  Las inundaciones de agua dulce son particularmente peligrosas porque eso ocurre en el interior y las personas no suelen evacuar”, dijo el Dr. Kossin. “Si vives en un lugar con algún tipo de área montañosa, o cualquier tipo de topografía, realmente, entonces tienes ese peligro compuesto de deslizamientos de lodo. Como se está viendo, es la inundación de agua dulce la que presenta el mayor riesgo de mortalidad hoy en día en ciertas regiones “.

Kendra Pierre-Louis es reportera del equipo climático. Antes de unirse a The Times en 2017, cubrió ciencia y medioambiente para Popular Science. @kendrawrites